Qu’est-ce que le Bitcoin ?

Pour dissiper une partie de la confusion qui entoure le bitcoin, nous devons le séparer en deux composantes. D’une part, il y a le bitcoin-the-token, un bout de code qui représente la propriété d’un concept numérique – un peu comme une reconnaissance de dette virtuelle. D’autre part, il y a le bitcoin-the-protocol, un réseau distribué qui tient un registre des soldes de bitcoin-the-token. Ces deux éléments sont appelés “bitcoin”.

Le système permet d’envoyer des paiements entre utilisateurs sans passer par une autorité centrale, telle qu’une banque ou une passerelle de paiement. Il est créé et tenu électroniquement. Les bitcoins ne sont pas imprimés, comme les dollars ou les euros – ils sont produits par des ordinateurs dans le monde entier, à l’aide de logiciels libres.

C’est le premier exemple de ce que nous appelons aujourd’hui les cryptocurrences, une classe d’actifs en pleine expansion qui partage certaines caractéristiques des monnaies traditionnelles, avec une vérification basée sur la cryptographie.

Qui l’a créée ?

Un développeur de logiciels pseudonyme, Satoshi Nakamoto, a proposé en 2008 le bitcoin comme système de paiement électronique basé sur des preuves mathématiques. L’idée était de produire un moyen d’échange, indépendant de toute autorité centrale, qui puisse être transféré électroniquement de manière sûre, vérifiable et immuable.

À ce jour, personne ne sait qui est vraiment Satoshi Nakamoto.

Les bitcoins peuvent être utilisés pour payer des choses par voie électronique, si les deux parties sont disposées à le faire. En ce sens, c’est comme les dollars, les euros ou les yens classiques, qui sont également échangés numériquement.

Mais il diffère des monnaies numériques fiat de plusieurs façons importantes :

1 – Décentralisation

La caractéristique la plus importante de Bitcoin est qu’il est décentralisé. Aucune institution ne contrôle à elle seule le réseau de bitcoin. Il est maintenu par un groupe de codeurs volontaires, et géré par un réseau ouvert d’ordinateurs dédiés répartis dans le monde entier. Cela attire des individus et des groupes qui ne sont pas à l’aise avec le contrôle que les banques ou les institutions gouvernementales exercent sur leur argent.

Bitcoin résout le “double problème de dépense” des monnaies électroniques (dans lesquelles les actifs numériques peuvent être facilement copiés et réutilisés) grâce à une combinaison ingénieuse de cryptographie et d’incitations économiques. Dans les monnaies fiduciaires électroniques, cette fonction est remplie par les banques, ce qui leur donne le contrôle du système traditionnel. Avec les bitcoins, l’intégrité des transactions est maintenue par un réseau distribué et ouvert, qui n’appartient à personne.

2 – Offre limitée

Les devises Fiat (dollars, euros, yens, etc.) ont une offre illimitée – les banques centrales peuvent en émettre autant qu’elles le souhaitent et peuvent tenter de manipuler la valeur d’une devise par rapport à d’autres. Les détenteurs de la monnaie (et surtout les citoyens qui n’ont guère le choix) en supportent le coût.

Dans le cas du bitcoin, en revanche, l’offre est étroitement contrôlée par l’algorithme sous-jacent. Un petit nombre de nouvelles pièces de monnaie s’écoulent toutes les heures, et continueront à le faire à un rythme décroissant jusqu’à ce qu’un maximum de 21 millions soit atteint. Cela rend les bitcoins plus attrayants en tant qu’actifs – en théorie, si la demande augmente et que l’offre reste la même, la valeur augmentera.

3 – Pseudonymat

Alors que les expéditeurs de paiements électroniques traditionnels sont généralement identifiés (à des fins de vérification et pour se conformer à la législation sur le blanchiment d’argent et à d’autres législations), les utilisateurs de bitcoin opèrent en théorie dans un semi-anonymat. Comme il n’y a pas de “validateur” central, les utilisateurs n’ont pas besoin de s’identifier lorsqu’ils envoient des bitcoins à un autre utilisateur. Lorsqu’une demande de transaction est soumise, le protocole vérifie toutes les transactions précédentes pour confirmer que l’expéditeur dispose des bitcoins nécessaires ainsi que de l’autorisation de les envoyer. Le système n’a pas besoin de connaître son identité.

Dans la pratique, chaque utilisateur est identifié par l’adresse de son portefeuille. Les transactions peuvent, avec un certain effort, être suivies de cette manière. En outre, les services répressifs ont mis au point des méthodes pour identifier les utilisateurs si nécessaire.

En outre, la plupart des bourses sont tenues par la loi de procéder à des contrôles d’identité de leurs clients avant de les autoriser à acheter ou à vendre des bitcoins, ce qui permet de suivre l’utilisation des bitcoins d’une autre manière. Le réseau étant transparent, le déroulement d’une transaction particulière est visible par tous.

Le bitcoin n’est donc pas une monnaie idéale pour les criminels, les terroristes ou les blanchisseurs d’argent.

4 – Immutabilité

Les transactions de bitcoin ne peuvent pas être annulées, contrairement aux transactions de fiat électronique.

En effet, il n’y a pas d'”arbitre” central qui puisse dire “ok, rendez l’argent”. Si une transaction est enregistrée sur le réseau, et si plus d’une heure s’est écoulée, il est impossible de la modifier.

Bien que cela puisse en inquiéter certains, cela signifie que toute transaction sur le réseau bitcoin ne peut être modifiée.

5 – Divisibilité

La plus petite unité d’un bitcoin est appelée satoshi. Il s’agit d’un cent millionième de bitcoin (0,00000001) – aux prix actuels, environ un centième de cent. Cela pourrait permettre des microtransactions que la monnaie électronique traditionnelle ne peut pas effectuer.

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